免疫细胞不再轻易“刹车”

池非物

2018年10月18日15:39  来源:今晚报
 
原标题:免疫细胞不再轻易“刹车”

2018年诺贝尔生理学或医学奖颁给了两位免疫学家——美国的詹姆斯·艾利森与日本的本庶佑,原因是他们发现了免疫检查点抑制癌症疗法。那么,这种疗法有什么特别之处呢?

传统的三种癌症治疗方法为手术切除癌组织、放射线杀死癌细胞、药物杀死癌细胞。然而,这三种方法都很难达到真正意义上的治愈癌症。于是在最近几十年里,科学家们另辟蹊径,找到了第四种治疗癌症的方法:免疫疗法。

简单来说,免疫疗法就是指通过自身的免疫系统来抗击癌症的疗法。早在19世纪末,美国骨科医生威廉·科利第一次让人们认识到了这种方法。到了20世纪60年代,“免疫监视理论”的提出,也为免疫疗法治疗癌症提供了重要理论依据。如今,免疫疗法的研究更是不断地发展与进步。也许您会问:为何学界如此重视对免疫疗法的研究?

我们人体内存在着免疫细胞,能够帮助我们清除掉“坏细胞”,比如肿瘤细胞。但是免疫细胞清除“坏细胞”需要两个步骤——识别和消灭。免疫细胞需要先识别肿瘤细胞的一些表面特征,确定是肿瘤细胞后,再进行消灭。可是,既然免疫细胞可以通过这样的方法消灭肿瘤细胞,为什么还会有癌症发生?

这是因为,出现了“免疫逃逸”。有时是“识别”这个环节出了问题,比如肿瘤细胞通过“伪装”等手段把自己变成了一朵楚楚可怜的“白莲花”,免疫细胞就无法准确识别其“险恶用心”。有时是“消灭”这个环节出了问题,比如免疫细胞明明识别了肿瘤细胞,却视而不见,不消灭它们,那么肿瘤细胞依旧会逍遥法外。

所以,为了解决这些问题,免疫疗法应运而生。免疫疗法可以分为两类:一类是给免疫细胞“加油”,激活免疫细胞,如通过基因技术改造免疫细胞,使其能够更准确地识别特定癌细胞,或者给免疫细胞打疫苗(癌症疫苗),注射癌细胞的特征抗原,唤醒免疫反应;另一类是解除免疫系统“刹车”来激活免疫细胞的方法,也就是近来人们十分关注的“免疫检查点抑制”治疗技术。

人体的免疫细胞掌握着其他细胞的“生杀大权”,有时候为了避免伤及无辜吃瓜群众、攻击人体的正常组织,免疫细胞会在识别了细胞表面表达的一些特别的蛋白质(即“免疫检查点”)后“刹车”,来阻止免疫细胞伤害正常组织。然而,肿瘤细胞这个狡猾的家伙,有时候就会利用免疫细胞这一特性,欺骗免疫细胞“刹车”,以逃避来自免疫细胞的攻击。

所以,为了破解肿瘤细胞的诡计,科学家就研制出了“免疫检查点阻断抑制剂”,它能结合到“刹车”分子(如CTLA-4、PD-1)之上,使其不工作。如此一来,肿瘤细胞的“伪装”本事也就无用武之地,免疫细胞得以顺利攻击肿瘤细胞。

虽说科学家们已经研制出各种各样的方法来对付癌症,但是未来的癌症治疗仍然是个不小的难题。因为不管哪一种疗法,都存在副作用的问题,也并不适合每一位患者。所以,我们期待医学研究者们继续探索人体免疫的奥秘,为人类造福。

(责编:郭扬、吴楠)

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